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那些不能不知道的美国景色——死谷

死谷(Dead Valley), 位于美国加利福尼亚州东部内华达山脉东麓沙漠地区, 为西北-东南延伸的断层地沟。1849年曾有一队寻找金矿的人迷入谷底,几致死亡,后脱险,故名。 其地质发展极端复杂并涉及到多个时期不同形态的断层活动,还有地壳沉降和一些火山活动。该地是北美大陆最低、最热和最干燥的一部分。长约225公里(140哩),大致呈南北走向,宽8~24公里(5~15哩)。年降水量不足100毫米。谷地西侧由帕纳明特山脉、东侧由阿马戈萨岭的布莱克山、菲尤纳勒尔山和格雷普韦恩山所围绕。位于大盆地与莫哈维沙漠之间未经界定的界线附近。该地地势险恶,灼热干燥,泥石流肆掠,一切恶劣的条件都像它的名字—“死谷”一样令人毛骨悚然。见者不寒而栗,闻者谈之色变。
 1849年一群运气不好的移民忍受着艰辛穿越该地并且为该地命名,之后在一段短暂时期里,死谷除了当地美洲原住民(主要是肖肖尼人)和在周围山脉探矿的勘探者之外,几乎无人知晓。有关死谷的第一个科学通报似乎是1868年由一名加利福尼亚州地质学家发表的简短描述。当地在1870年代周围山脉发现金矿和银矿以及1880年代在谷地发现硼砂之前仍罕有人迹。硼砂生产──尤其是在哈莫尼硼砂场(1883~1888)──使著名的20匹骡拉运货车得到发展,把产品运送到加利福尼亚的莫哈维。死谷周围有几个废弃的城镇,有些现在仍保留着毁坏的建筑。这些城镇兴建于19世纪末至20世纪初当地发现金矿、银矿和铜矿后。矿藏开采完之后城镇便被废弃,每个城镇仅存在数年。例如,里奥莱特(Rhyolite)建于1904年,曾是一个有10,000人的金矿新兴城镇,建有自己的证券交易所、电力厂和歌剧院;1911年主矿关闭,城镇于1916年遭废弃。
  死谷的谷底因其极端的温度和干旱而闻名。1913年在荫蔽处测得的最高气温高达57℃(134℉),夏季温度经常超过49℃(120℉)。1996年是有记录以来最热的夏天,49℃的最高温度持续了40天。据报导地面温度曾高达94℃(201℉)。高温度和低湿度造成了极高的蒸发率。
死谷基本上是一个地堑,或是裂谷,因东西两侧平行上升的掀斜地块山脉之间的大片岩石沉降而形成。在第三纪中期(约3,000万年前)发生一种称为块断层的垂直的断层运动,造成现在的死谷。地壳断块沉降时构成死谷的大片盆状洼地,其他断块升起逐渐形成附近的山脉。随着死谷的沉降,谷底堆积了许多从周围高地侵蚀下来的沉积物;在死谷的中间部分,基岩层上的沉积物至少有2,745公尺(9,000尺)。谷底仍持续在偏斜和沉降。
  死谷最低点海拔-85米,是西半球陆地最低点。死谷的谷底因其极端的温度和干旱而闻名。1913年在荫蔽处测得的最高气温高达57℃(134℉),夏季温度经常超过49℃(120℉)。1996年是有记录以来最热的夏天,49℃的最高温度持续了40天。据报导地面温度曾高达94℃(201℉)。高温度和低湿度造成了极高的蒸发率。第四纪冰期后,谷底曾有一个很大的湖泊,后因气候干旱,逐渐干涸而成沙漠。分布有硼砂、铜、金、银、铝等矿藏。冬季最低温度很少降到零度以下;有记录的最低温度是9℃(15℉)。多数降雨被西面的山脉所阻挡,因此死谷极度干燥。在20世纪中的50年内,弗尼斯克里克(Furnace Creek)年均降雨量仅有42.2公厘(1.66寸),最高是114.3公厘(4.5寸),还有两年几乎无降雨。1933年美国在此建立死谷国家公园。死谷的景色也很美丽,其岩石中的矿物质在阳光下像彩虹一般闪烁。
 死谷的大部分地表水是在浅盐湖周围的盐沼和沼泽里。阿马戈萨河从东部的沙漠地区为死谷的南端带来一些水量,但大部分流量渗入地下。索尔特河(Salt Creek)流经死谷的北端,但常年的地表径流也很短。
  在过去,流入死谷里的水较多。在更新世的威斯康辛冰期(约5万年前),死谷有一个深达180公尺(600尺)的水体,即曼利(Manly)湖。较近的时期(约2,000~5,000年前),死谷里有一个浅水湖,湖水的蒸发形成了现在的浅盐湖。
 
  缺水使死谷成为一个荒漠,但绝不是没有生物存在。在浅盐湖里只有用显微镜才能观察到的植物,但是耐盐份的盐浸草、盐草和灯心草生长在浅盐湖边缘的泉水和沼泽周围。引进的柽柳在一些泉水周围及弗尼斯克里克的栖息地提供了蔽荫处,但由于柽柳抑制了当地植被生长,根除工作正在进行中。牧豆树在含盐较少的水域区生长茂盛。 墨西哥三齿拉瑞阿主要在死谷周围的砾石扇形地表生长,海拔最低的地方生长着荒漠冬青。仙人掌在死谷海拔最低的地方极为罕见,但在扇状地形的更北处却很生长茂盛。海拔较高的地方长有桧属植物和矮松。春雨过后会有许多种荒漠野花盛开。
 
  死谷国家公园占地约13,650平方公里(5,270平方哩),主要在加利福尼亚州境内。公园的东北界基本上就是内华达州的州界,但有一小部分延伸至内华达的布尔弗罗格山。公园的西面是因约国家森林和因约山脉,西南是帕纳明特谷和斯莱特岭,南面与公园相邻的是美国陆军的欧文堡和国家培训中心。阿马戈萨河和格林沃特岭构成部分东南边界。死谷最初于1933年被定为国家纪念地,1994年为国家公园。现在的国家公园面积比最初的国家纪念地大许多。国家纪念地曾多次扩建,成为美国本土相连48州中最大的国家公园。
  主要的游客中心位于公园中央地带,靠近弗尼斯克里克,有历史、地质和自然展览;另一游客中心位于内华达州比蒂,在公园东部边界以外。附近名胜包括金斯峡谷国家公园、红杉国家公园、曼萨纳尔国家历史遗址和莫哈维国家保留地。
 
  残酷但不失情感、蛮横但不失睿智,这就是死谷独特的魅力。每年都会有无数的游客不辞辛劳地来亲身体验它的炎热,它的严苛,希望可以用自己的双脚来丈量这个看似不能征服的险地。那种失去空间与时间感的迷茫,那种物换星移的错觉,那种自然的淳朴与伟大,就是死谷赋予人类的,将生与死交融的神圣魔力。

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